인간의 산업활동과 생활활동을 통해 발생하는 미세 플라스틱으로 환경이 오염되어 인체에도 영향을 미칠 수 있다는 연구가 발표되면서, 미세 플라스틱으로 인한 환경 오염이 새로운 환경 문제로 대두되었다. 탄화수소 기반의 고분자 화합물인 플라스틱은 소수성(hydrophobicity)을 띄고 있어서, 소수성이 강한 잔류성 유기오염물질(persistent organic pollutants, POPs)에 높은 흡착 특성을 가지며, 크기가 작을수록 흡착능력은 더 커진다. 예를 들어, 미세 플라스틱은 주변 해수에 비해 잔류성 유기오염물질을 100배 이상 높은 농도로 축적할 수 있다. 또한 일반적인 플라스틱은 존재할 수 있는 곳이 제한적이지만, 미세 플라스틱은 지하수, 대기 중으로도 이동할 수 있으며, 생활 속의 소금이나 생수, 수돗물에서도 발견될 정도로 광범위하게 환경을 오염시킨다. 또한 미세 플라스틱은 해양 생물들에 대한 조사에서 장 폐색, 영양분 섭취 부족으로 인한 에너지 할당 감소, 성장과 번식 감퇴와 같은 미시적인 영향까지 미치는 것으로 나타나고 있다.

인간의 산업활동과 생활활동을 통해 발생하는 미세 플라스틱으로 환경이 오염되어 인체에도 영향을 미칠 수 있다는 연구가 발표되면서, 미세 플라스틱으로 인한 환경 오염이 새로운 환경 문제로 대두되었다. 탄화수소 기반의 고분자 화합물인 플라스틱은 소수성(hydrophobicity)을 띄고 있어서, 소수성이 강한 잔류성 유기오염물질(persistent organic pollutants, POPs)에 높은 흡착 특성을 가지며, 크기가 작을수록 흡착능력은 더 커진다. 예를 들어, 미세 플라스틱은 주변 해수에 비해 잔류성 유기오염물질을 100배 이상 높은 농도로 축적할 수 있다. 또한 일반적인 플라스틱은 존재할 수 있는 곳이 제한적이지만, 미세 플라스틱은 지하수, 대기 중으로도 이동할 수 있으며, 생활 속의 소금이나 생수, 수돗물에서도 발견될 정도로 광범위하게 환경을 오염시킨다. 또한 미세 플라스틱은 해양 생물들에 대한 조사에서 장 폐색, 영양분 섭취 부족으로 인한 에너지 할당 감소, 성장과 번식 감퇴와 같은 미시적인 영향까지 미치는 것으로 나타나고 있다.

이런 상황에서 인간이 사용하는 플라스틱의 양은 매년 크게 증가하여 2040년에는 누적 13억 톤의 플라스틱이 쓰레기로 버려져 있을 것으로 예상된다. 이를 해결하기 위해서는 플라스틱의 생산, 소비 감축과 생분해성 기술개발, 재활용 가능한 제품 설계·포장 개발, 폐기물 수거 확대 등이 필요하며, 이와 함께 환경에 미치는 미세 플라스틱의 잠재적 영향과 폐플라스틱 분포, 화학적 조성 등을 철저하게 규명하고 이를 분석하기 위한 연구개발이 이뤄져야 한다.

미세 플라스틱이 생태계에 미치는 영향을 보다 체계적으로 이해하기 위해서는 미세 플라스틱을 정량화하고 구별할 수 있는 과학적인 방법이 필요하다. 미세 플라스틱은 크기와 모양, 색, 비중, 화학성분 등이 불균일하게 혼합되어 있어 플라스틱 구성 성분의 특성을 고려하여, 이를 분리하고 구별하기 위해 분석 기술이 요구된다. 이 중 미세 플라스틱의 구조적 특성과 형태적 연구는 색깔과 크기, 모양을 기반으로 측정하는 광학적 방법이 필수적이다.

이런 상황에서 인간이 사용하는 플라스틱의 양은 매년 크게 증가하여 2040년에는 누적 13억 톤의 플라스틱이 쓰레기로 버려져 있을 것으로 예상된다. 이를 해결하기 위해서는 플라스틱의 생산, 소비 감축과 생분해성 기술개발, 재활용 가능한 제품 설계·포장 개발, 폐기물 수거 확대 등이 필요하며, 이와 함께 환경에 미치는 미세 플라스틱의 잠재적 영향과 폐플라스틱 분포, 화학적 조성 등을 철저하게 규명하고 이를 분석하기 위한 연구개발이 이뤄져야 한다.

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